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Invisible à l'oeil nu depuis la terre, Neptune estait inconnue des anciens, sa découverte, vers le milieu de XIXe siècle, a marqué le triomphe de la mécanique céleste...

Après la découverte d'Uranus, en 1781, les astronomes constatèrent que cette planète ne suivait pas exactement la trajectoire que prédisait la théorie, comme si, une autre planète, plus lointaine perturbait son orbite par son champ gravitationnel. Au terme de longs calculs, le britannique J.C Adams, puis le français U. Le Verrier prédirent indépendament la masse puis l'orbite de l'astr perturbateur. Le 23 septembre 1846, alors qu'il venait de recevoir les résultats des calculs de Le Verrier, que l'allemend J.Galle observa effectivement la planète annoncée à moins de 10' de la position calculée.

Les spécialistes venaient de découvrir la seconde planète bleue du système solaire. Cependant, la teinte bleue intense de Neptune n'est pas due à la présence d'eau liquide à sa surface mais d'une quantité importante de méthane gazeux dans son atmosphère. L'atmosphère de Neptune ets le siège de phénomènes dynamiques intenses et complexes. Les images de voyager 2 ont révélé la présence dans l'hémisphère sud d'une tâche sombre comparable à la grande tâche rouge de jupiter. cette tâche serait un phénomène anticyclonique de grande ampleur. Composée majoritairement d'hydrogène et d'hélium, l'atmosphère de Neptune révèle la présence de nuages brillants, formés de cristaux de méthane. Les vents de Neptune peuvent atteindre la vitesse record de 2200 Km/H.

Neptune possède un système d'anneaux qui ont été révélé par la caméra de voyager 2, ces anneaux sont de largeur et d'épaisseur variables et certains présentent par endroits de fortes concentrations de matière. Les deux principaux satellites de Neptune sont Triton, découvert en 1846, et néréide, identifié en 1949. Leur trajectoires sont assez inhabituelles : une orbite quasi circulaire mais inclinée de 159° par rapport au plan équatorial de neptune pour Triton ; et une orbite très étirée et incinée de 27° pour Néréide. Ces particularité nous laissent penser que l'histoire des deux corps n'a pas toujours été liée à celle de Neptune. Téléchargez maintenant l'animation de la révolution des satellites de neptune : ici (67 Ko)

Dernière mise à jour le 11-02-2002 Copyright © Nicoastro 2002