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Inconnue des anciens, Uranus fut la première planète découverte dans les temps modernes. Découverte par William .Herschel en 1781 Le 13 mars 1781, il participe à une campagne de surveillance du ciel. C'est avec un télescope de sa fabrication qu'il découvre une étoile dans la constellation des Gémeaux qui "apparaît nettement plus forte que les autres. Il pense alors avoir découvert une comète.Vers la fin d'Août, cet astre lui apparaît à nouveau, il à découvert une nouvelle planète du système solaire.

C'est une planète gazeuse qui a un diamètre 4 fois supérieur à la terre et une masse 15 fois supérieure. Comme les autres planètes géantes du système solaire, elle ne fut, il y a de cela environ 4,5 milliards d'années, qu'un noyau de roches et de glaces (d'eau et de méthane) formé par l'aggolmération des petits corps qui circulaient dans l'espace interplanétaire. Puis elle a vu sa masse augmenter, produisant un champ de gravitation de plus en plus intense, lui permettant de capturer les molécules de gaz environnant qui allaient former sonatmosphère. Cette atmosphère, est dans le cas d'Uranus composé à 83 % d'hydrogène et d'hélium à 15 %. Le méthane constitue la majeur partie du gaz restant, et c'est sans doute lui qui lui donne sa teinte verdâtre à la planète.

Passé la couche d'hydrogène moléculaépaisse d'environ 5000 Km on y trouverait une région homogène fluide contenant en particulier des glaces d'eau, de méthane et d'ammoniac, entourant elle-même le noyau de fer et de silicates. Au centre, la température atteindrait 8000°C environ et la pression avoisinerait les 6 millions de bars.

Uranus, curieusement possède un axe de rotation presque aligné avec le plan du système solaire et non perpendiculaire à celui-ci, ce qui nous donne parfois l'impression qu'elle roule sur son orbite comme une boule ou qu'elle roule à l'envers. Pour expliquer ce phénomène, il faut revenir à l'époque de la naissance du système solaire, lorsque les planètes se formaient par acrétion. c'est à ce moment qu'une collision avec un objet très massif a dû faire basculer l'axe de rotation d'Uranus jusqu'à sa position actuelle. A cause de ce phénomène étrange une journée sur Uranus dure 42 ans et la nuit 42 ans également. Car la planète présente tour à tour ses pôle face au soleil. Téléchargez l'animation de l'axe de rotation d'Uranus : ici (115 Ko)

A travers un télescope, la planète apparaît comme un disque verdâtre, cette couleur est due à la présence de méthane dans son atmosphère. Elle ne dépasse pas la magnitude 6 et est donc très difficilement visible à l'oeil nu.

Dernière mise à jour le 11-02-2002 Copyright © Nicoastro 2002